10 curiosidades sobre o asteróide Bennu

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A NASA já está no clima de grandes expectativas para o momento mais importante e complexo da missão OSIRIS-REx: coletar amostras da superfície do asteróide Bennu, especificamente dentro de uma cratera chamada Nightingale. A manobra de coleta acontece amanhã (20), mas a agência espacial já compartilha uma série de informações e curiosidades científicas sobre o rock espacial.

Será a primeira vez que uma espaçonave americana tentará tal missão. A espaçonave em questão é OSIRIS-REx, e as amostras que ela trará à Terra em 2023 devem fornecer aos cientistas pistas sobre a formação do Sistema Solar. A tarefa não será fácil. Na verdade, há uma série de desafios durante cada sequência de manobras que a sonda robótica terá que realizar.

Além de ser um asteróide relativamente pequeno, com cerca de 500 metros de diâmetro, existem várias rochas do tamanho de uma casa em sua superfície. A NASA comparou as manobras necessárias para pousar com a tentativa de estacionar um caminhão em um estacionamento onde há apenas uma vaga livre. Considerando que tudo será feito em um lugar longe do nosso planeta, sem transmissão de vídeo exatamente em tempo real (dada a distância, que impacta a velocidade da comunicação), não parece ser uma coisa muito fácil de se fazer à distância .

Mas a NASA parece estar bem preparada para isso. E confiante também. Tanto que haverá cobertura ao vivo durante o evento de coleta, no qual a agência espacial compartilhará os menores detalhes com o público enquanto o OSIRIS-REx faz seu trabalho. Até lá, dê uma olhada em algumas das curiosidades e informações que tornam o Bennu tão interessante para os cientistas, a ponto de cumprir uma missão desse porte apenas para coletar 60 gramas de amostras.

1) Escuridão

(Imagem: Reprodução / NASA GSFC / U. Arizona / OSIRIS-REx Lockheed Martin)

Bennu possui uma grande quantidade de carbono em sua composição, o que torna a superfície do asteróide capaz de refletir apenas cerca de 4% da luz solar que o atinge. Vênus, em comparação, reflete cerca de 65% da luz solar; não admira que este planeta seja geralmente o objeto mais brilhante no céu noturno. Quer dizer, Bennu seria muito escuro, mesmo se ele estivesse mais perto de nós.

Além disso, não sofreu muitas mudanças que mudariam sua composição, de modo que o material abaixo de sua superfície contém elementos químicos e rochas que foram preservadas desde o nascimento do Sistema Solar.

1) velhice

Outra marca importante de detritos espaciais chamada Bennu é precisamente sua idade e, especialmente, por quanto tempo permaneceu intacta por bilhões de anos. De acordo com cálculos científicos, parece ter se formado nos primeiros 10 milhões de anos da história de nosso Sistema Solar. Em outras palavras, tem mais de 4.500 milhões de anos.

Sua origem parece ter sido o cinturão de asteróides principal, localizado entre as órbitas de Marte e Júpiter, mas hoje não está tão longe. Quando o asteróide absorve a luz do sol e emite energia novamente na forma de calor, acaba sofrendo o chamado Efeito Yarkovsky, fazendo com que se aproxime lentamente do Sol e, portanto, da Terra. Isso também significa que sua rotação é retrógrada, pois se fosse proclamada, a força resultante empurraria o corpo para longe de nossa estrela.

3) O que você quer dizer com entulho?

(Imagem: Reprodução / NASA)

Às vezes você encontrará descrições de Bennu dizendo que ele é um “entulho” do espaço. Bem, nós o chamamos assim nos parágrafos anteriores. Mas não se deixe enganar pelo termo, pois isso não significa “lixo” de pouca utilidade. A palavra detritos é usada porque o asteróide é, na verdade, feito de detritos de outros asteróides ainda mais antigos do que ele.

Os pedaços rochosos se acumularam ao longo do tempo pela atração da gravidade e acabaram se comprimindo e formando um novo objeto. Esses “resquícios” de asteróides antigos provavelmente vêm de corpos muito maiores que o próprio Bennu, com cerca de 100 km de diâmetro. Provavelmente, levou apenas algumas semanas para que esses fragmentos espaciais se agrupassem na pilha de destroços que é Bennu, uma pequena rocha de 500 metros.

Por ser feito de pedaços, o Bennu parece um queijo suíço: está cheio de buracos por dentro. Cerca de 20 a 40% do seu volume é apenas espaço vazio dentro. Se ele começar a girar muito mais rápido ou interagir com outro objeto espacial, ele pode se desfazer. Felizmente, o OSIRIS-REx chegou a tempo antes que isso acontecesse!

4) Semeadores de vida?

Bem, se Bennu tem tanta informação preservada dentro dele, o que ele pode nos revelar? Muito, incluindo a origem da vida na Terra. É que o asteróide talvez seja feito de um material que contém as mesmas moléculas que estavam presentes no Sistema Solar quando a vida se formou na Terra.

Todas as formas de vida na Terra são baseadas em cadeias de átomos de carbono ligadas a oxigênio, hidrogênio, nitrogênio e outros elementos. Você se lembra que Bennu é carbonáceo? Pode ser que este material contenha pistas sobre a origem desses elementos e seu papel aqui em nosso planeta. Sabemos que as rochas espaciais sempre caíram em nossa atmosfera, então pode ser que tenham trazido os elementos fundamentais para a formação da vida.

Mas os cientistas também sabem que são grandes as chances de que o material orgânico do asteróide não seja biológico, então talvez desta vez não encontremos nenhuma pista da origem da vida. Mesmo assim, vale a pena tentar!

5) Rico em platina e ouro

(Imagem: Reprodução / NASA / Goddard / Universidade do Arizona

Embora ouro e platina sejam valiosos aqui na Terra, eles são relativamente fáceis de encontrar em asteróides. Afinal, esses elementos são criados por meio de fusões nucleares quando uma estrela explode em uma supernova, se espalhando por todo o universo. No caso do Bennu, é muito provável que também seja rico em platina e ouro.

Portanto, estudar este asteróide ajudará os cientistas a entender mais sobre o assunto, e talvez eles consigam dizer se é viável criar missões mais robustas para buscar os minerais valiosos nessas rochas espaciais. Mais importante ainda, a presença de água seria de grande valor, pois poderia ser usada para beber ou separada em seus componentes para obter ar respirável e combustíveis de foguete. Transportar esse tipo de matéria-prima de um asteróide para, digamos, a Lua, pode ajudar muito os astronautas em missões espaciais.

6) Colisão com a Terra?

Desde a sua descoberta em 1999, Benu é considerado um objeto próximo de nós. Isso não significa que esteja tão perto quanto a Lua, por exemplo, ou que atingirá nosso planeta nos próximos anos. Na verdade, as chances são mínimas, mas existem. E se existirem, serão classificados como potencialmente perigosos.

Para tranquilizá-lo, a probabilidade de um impacto entre os anos 2169 e 2199 é de apenas 1 em 2700. Mas lembre-se, ele continua se movendo para mais perto da Terra, portanto, se apresentar uma ameaça em qualquer ponto, mesmo após essas datas distantes, cientistas eles continuarão a mantê-lo sob observação.

7) O pouso em Bennu é arriscado

A coleta de amostras de Bennu será uma tarefa de alto risco para a integridade física do OSIRIS-REx. Além de ser um asteróide relativamente pequeno, existem várias rochas do tamanho de uma casa em sua superfície. A complexidade do TAG (sigla para “Touch-And-Go”, nome do evento que consiste em tocar a superfície do asteróide para coletar as amostras e retornar ao espaço poucos segundos depois) consiste não apenas em descer ao solo de Bennu sem colidindo com pedras, mas também mantendo-se na inclinação e velocidades corretas para não cair e não danificar os instrumentos robóticos que vão tocar o solo.

Sem saber desses detalhes antes de filmar o OSIRIS-REx, os cientistas projetaram a espaçonave para pousar em uma área muito maior do que a que Bennu oferece, aproximadamente do tamanho de um estacionamento com 100 vagas. A sonda agora deve manobrar em um local de menos de 100 metros quadrados, uma área de cerca de cinco vagas de estacionamento.

8) Mitologia egípcia

Bennu foi batizado em homenagem a um menino de nove anos que ganhou o concurso “Nomeie esse asteróide!” Michael Puzio venceu a competição sugerindo que o braço OSIRIS-REx e os painéis solares e seu mecanismo de colheita se assemelhavam ao pescoço e às asas nas ilustrações de Bennu, uma divindade egípcia retratada como uma garça-real cinza.

Essa divindade estava ligada ao Sol, criação e renascimento, e também era a ba (alma) de Osíris, que surgiu após a morte do deus nas mãos de Seti. O mito parecia se encaixar como uma luva no asteróide, por se tratar de um objeto que remonta à criação do Sistema Solar.

9) Vesta

(Imagem: Reprodução / NASA / Goddard / Universidade do Arizona)

Quantos asteróides foram necessários para se separar para formar o Bennu? Essa pergunta pode ser difícil de responder por enquanto, mas os cientistas já têm pistas para começar a fazer uma lista. Um nome muito provável para um dos “pais” de Bennu é Vesta. o segundo maior asteróide do Sistema Solar, agora promovido a protoplaneta.

Os cientistas encontraram um tipo de rocha mais brilhante do que as outras na superfície de Bennu e decidiram estudar a luz refletida nela com o espectrômetro OSIRIS-REx. Eles concluíram que Bennu recebeu essas rochas possivelmente do asteróide que a originou após ser atingido por um “vestóide”, ou seja, um fragmento de Vesta. “Quando o asteróide principal foi destruído, alguns de seus destroços se acumularam sob sua própria gravidade em Bennu, incluindo parte do piroxênio de Vesta”, disse Hannah Kaplan, cientista espacial e pesquisadora do Goddard Space Flight Center.

Embora o pobre asteróide atingido por Vesta pareça ter sido destruído, ele permanece em sua órbita normal.

10) Mais surpresas à frente

A câmera de navegação OSIRIS-REx mostrou aos cientistas que Bennu freqüentemente ejeta partículas de si mesmo no espaço algumas vezes por semana. Isso significa que é um asteróide ativo, o que é raro.

Mais recentemente, a equipe da missão descobriu que a luz do sol pode quebrar as rochas de Bennu e que pedaços de outras rochas estão espalhados por sua superfície. Será uma tarefa curiosa tentar descobrir de quantos asteróides mais antigos é feito o Bennu. Você certamente pode ter ainda mais surpresas reservadas para nós, por isso vale a pena prestar atenção à missão de coleta de amanhã e acompanhar as investigações que se seguirão.

Fonte: PANELA

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About the Author: Gabriela Cerqueira Corrêa

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