A hipótese de Darwin sobre insetos voadores é confirmada após 160 anos

Os insetos voadores que vivem em ilhas tendem a voar menos em comparação com seus primos alados em outras partes do planeta. É como se por falta de hábito eles perdessem gradativamente a capacidade de voar e acabassem optando por métodos de locomoção menos ortodoxos. Moscas que vivem rodeadas de água acabam caminhando mais. Da mesma forma, as mariposas dão uma folga às asas e tendem a rastejar mais para ir de um lado para o outro.

Esse comportamento já foi observado por cientistas em diferentes cantos da Terra. Mas há um ponto no planeta onde isso é especialmente claro: nas pequenas ilhas no caminho entre a Antártica e a Austrália. Lá, a maioria dos insetos tende a optar por uma vida mais terrestre. O motivo da escolha está no vento: as regiões entre as latitudes 40 e 50 do planeta são os locais onde as massas de ar se movem mais rapidamente, o que dificulta o voo.

As explicações em torno desse fenômeno evolutivo motivaram divergências teóricas entre os biólogos por mais de um século. Nessa lista está o naturalista inglês Charles Darwin, o pai da Teoria da Evolução, que está no assunto há pelo menos 160 anos.

Darwin conhecia esse comportamento. Ele e o famoso botânico inglês Joseph Hooker Tivemos uma discussão importante sobre por que isso está acontecendo ”, explicou Rachel Leihy, pesquisadora da Monash University na Austrália.

A posição de Darwin parecia simples. Insetos voadores podem ser lançados ao mar [pelo vento]. Aqueles que permaneceram no solo e deram à luz a próxima geração de sua espécie, porém, são os mais relutantes em voar ”, explicou Leihy. Ou seja: voar aumenta o risco de um inseto que morre ser levado para o mar aberto e não conseguir retornar à sua ilha de origem. Aqueles que não voam, por sua vez, têm maior probabilidade de transmitir seus genes. Era uma tendência que as gerações mais novas acabassem deixando de lado a ideia de viver batendo asas.

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Para Hooker, um amigo próximo de Darwin que apoiava a Teoria da Evolução, e outros ambientalistas da época, a explicação não poderia ser sobre os ventos. Isso porque insetos que vivem no continente, onde há ventos menos intensos, também se pode deixar de lado o gosto por voar, embora seja mais raro.

Outra hipótese tenta explicar a ausência de vôo com base na disponibilidade de recursos ambientais. Se os insetos têm todo o alimento de que precisam em seu habitat, é menos provável que precisem voar suas asas.

Depois de coletar dados sobre a morfologia dos insetos e características ambientais de 28 ilhas na região da Antártica, Leihy decidiu testar qual linha de explicação era a mais precisa. De acordo com seu estudo, publicado em Revista científica Proceedings of Royal Society B, 47% Das espécies de insetos típicos das ilhas remotas do Oceano Antártico retiraram suas asas. Nas ilhas árticas, esses números são muito mais baixos: apenas 8% dos insetos optam por não voar. Globalmente, a taxa média de insetos que não voam estimada por cientistas é de 5%. De acordo com os números, portanto, locais com mais vento tendem a ter insetos que voam menos.

No Entrevista no site da IFLScience, Leihy também explicou que o argumento de que as ilhas Antárticas têm recursos suficientes para que os insetos se tornem mais “sedentários” não é suportado. Tudo isso nos permite dizer que Darwin estava certo, e o vento é, sim, o principal fator para explicar essa adaptação.

Condições desfavoráveis ​​de vento dificultam o vôo dos insetos. Isso significa que, para ir de um lado a outro batendo asas, eles têm que despender mais energia. Essa dificuldade inspirou uma adaptação evolutiva: os insetos com características físicas que atraem a atenção dos parceiros se dão melhor do que aqueles com corpos preparados para voar. Portanto, é inútil gastar energia criando asas e músculos mais resistentes que permitem uma melhor aerodinâmica. Para os insetos da ilha, ter as pernas planas no chão, por incrível que pareça, parece muito.

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