A NASA pode ter encontrado um sinal de vida em Vênus há 40 anos, e ninguém percebeu

Apesar de descoberta de fosfina na atmosfera de Vênus não exatamente uma confirmação da existência de vida extraterrestre lá, os cientistas estão muito entusiasmados com a possibilidade de encontrar novas pistas. Ainda é necessária muita pesquisa para descobrir como esse composto chegou lá, mas pode ser que alguma evidência já tenha sido encontrada há muito tempo e tenha passado despercebida.

No passado, existiam alguns programas espaciais centrados em Vênus, o “planeta infernal”. Ambos PANELA e a União Soviética enviou sondas para lá, tentando encontrar algo de valor para a ciência. Na época, o planeta era considerado pouco promissor na busca por vida extraterrestre, uma ironia, considerando que agora existe a possibilidade real de que algo muito interessante já tenha sido encontrado nessas antigas missões.

A fosfina é um gás também conhecido como hidreto de fósforo, e aqui na Terra pode ser produzida de duas formas: por processos biológicos ou químicos. Portanto, ainda é muito cedo para dizer se a fosfina em Vênus indica realmente a presença de qualquer forma de vida. Mas é muito importante analisar cuidadosamente todas as pistas encontradas.

(Imagem: Reprodução / ESO / M. Kornmesser / L. Sidewalk / NASA JPL / Caltech)

Por esse motivo, uma equipe de pesquisadores analisou dados antigos de missões ao Planeta Infernal, como a Venera da ex-União Soviética e a Pioneer Venus Multiprobe da NASA. Eles aconteceram entre os anos 1960 e 1980, reunindo uma variedade de informações, incluindo uma possível detecção de fosfina. Curiosamente, de certa forma, os cientistas negligenciaram isso na época.

Na maior das sondas da Pioneer havia um instrumento chamado Large Probe Neutral Mass Spectrometer (LNMS), cuja tarefa era pesquisar gases na atmosfera. Os cientistas da missão se concentraram em moléculas como dióxido de carbono, dióxido de enxofre e argônio. No entanto, Rakesh Mogul, líder do novo estudo, diz que o instrumento também pode ter detectado traços de outras moléculas, incluindo fosfina. “Achamos que podemos identificar algumas coisas interessantes”, disse Mogul sobre os dados antigos. “Achamos que a evidência sugere a presença de fosfina.”

Obstáculos e contrapontos

Infelizmente, as análises não são conclusivas e a equipe só conseguiu acessar uma pequena parte dos dados antigos. Há uma cópia física das informações armazenadas nas instalações da NASA no Goddard Space Flight Center, mas o acesso é atualmente restrito devido à pandemia COVID-19.

Outros cientistas, como Mikhail Zolotov, da Arizona State University, acham que o artigo não é muito convincente. Os dados analisados ​​são insuficientes e apontam para uma quantidade muito elevada de fosfina, o que seria estranho, visto que a recente descoberta indica que existe muito menos deste elemento na atmosfera venusiana.

Vênus observada por Venera 14 (Imagem: Academia Russa de Ciências / Ted Stryk)

O co-autor do estudo Wisconsin-Madison disse que os dados das antigas sondas Venera da ex-União Soviética podem conter evidências de fósforo atômico, o que poderia sugerir a presença de fosfina molecular. O problema é acessar esses dados, pois ninguém sabe ao certo onde podem ser encontrados.

Bem, se não podemos confirmar a presença de fosfina em Vênus em dados de missões antigas, ainda podemos contar com pesquisas futuras. A espaçonave BepiColombo, por exemplo, está viajando em direção a Mercúrio, mas fará uma parada em Vênus para procurar sinais mais óbvios de fosfina. Se a presença do gás for confirmada, será hora de enfrentar um desafio ainda maior: como, afinal, ele está sendo produzido? Até obtermos essas respostas, ainda haverá um longo caminho a percorrer.

Fonte: Canaltech

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