Enxames de satélites estão rastreando pesca ilegal e extração de madeira

Barcos de pesca continuavam aparecendo no Japão com norte-coreanos mortos a bordo. Dezenas foram documentadas a cada ano, mas dispararam em 2017, com mais de 100 barcos encontrados na costa do norte do Japão. Ninguém poderia explicar o aparecimento desses navios fantasmas. Por que havia tantos?

Uma resposta veio em 2020. Usando um enxame de satélites que orbitam a Terra, uma organização sem fins lucrativos chamada Global Fishing Watch em Washington, DC, descobriu que a China estava pesca ilegal em águas norte-coreanas, “em violação das leis chinesas e norte-coreanas, bem como das sanções da ONU contra a Coreia do Norte”, diz Paul Woods, cofundador e diretor de inovação da organização. Como resultado, os pescadores norte-coreanos tiveram que viajar mais para a Rússia, algo para o qual seus pequenos barcos não estavam preparados. “Eles não podiam voltar”, diz Woods. A China, encurralada, interrompeu rapidamente suas atividades.

A descoberta surpreendente foi possibilitada pela empresa Spire Global, com sede em DC, que opera mais de 100 pequenos satélites na órbita da Terra. Estes são projetados para captar os pulsos de rádio enviados por navios ao redor do mundo, que são usados ​​principalmente por navios para evitar uns aos outros nos mares. Ouvi-los também é uma maneira útil de rastrear atividades marítimas ilegais.

“A maneira como eles se movem quando estão pescando é diferente”, diz Woods sobre os barcos. “Podemos prever que tipo de equipamento de pesca eles estão usando por sua velocidade, direção e a maneira como eles giram.” Dos 60.000 barcos que emitem esses pings, Woods diz que 5.000 foram encontrados envolvidos em atividades ilegais graças ao Spire, incluindo pescar em horários restritos ou descarregar peixes protegidos para outros barcos para evitar verificações no porto.

Constelações de satélites como Spire tiveram um tremendo crescimento nos últimos anos, e novos usos como esse estão se tornando mais comuns. Onde antes os satélites eram máquinas grandes e volumosas que custavam dezenas de milhões de dólares, os avanços tecnológicos significam que satélites menores do tamanho de uma torradeira agora podem ser lançados por uma fração do custo. Voar juntos em grupos ou constelações para realizar tarefas únicas tornou-se uma perspectiva acessível. “Agora é economicamente viável implantar muitos, muitos outros satélites”, diz Joel Spark, cofundador e CEO da Spire.

Antes de 2018, constelações de mais de 100 satélites ativos nunca haviam sido lançadas na órbita da Terra, diz Jonathan McDowell, especialista em satélites do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, nos EUA. Agora são três, com quase 20 constelações a mais em órbita. processo de lançamento e alguns Mais 200 em desenvolvimento. É um “boom de constelação”, diz McDowell.

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