Missão quase impossível da NASA desvenda o mistério da neblina azul de Plutão – 16/05/2020

Missão quase impossível da NASA desvenda o mistério da neblina azul de Plutão - 16/05/2020

Mesmo depois de ser classificado em 2006 como um planeta anão, Plutão continua instigando os cientistas, e os novos dados estão ajudando a desvendar os mistérios sobre sua atmosfera azulada.

Na semana passada, a NASA revelou que uma missão quase impossível em 2015 trouxe novas expectativas sobre o fim de Plutão, tomadas quase certamente por cientistas que estudam planetas anões.

Essa missão incomum começa com o tipo de ferramenta usada. Os dados foram obtidos pelo Observatório Estratosférico de Astronomia Infravermelha (Sofia). Acontece que Sofia é um telescópio de 106 polegadas montado em um avião Boeing 747, uma iniciativa conjunta entre a NASA e o Centro Aeroespacial Alemão. Enquanto o avião voa pelo planeta, a equipe faz observações dentro do Sistema Solar.

Missão quase impossível da NASA

Foi em um desses sobrevôos que Sofia capturou imagens de Plutão, e os cientistas foram capazes de identificar a origem da tonalidade azulada que cobre o planeta.

As informações foram coletadas em junho de 2015, quando uma ocultação, um tipo de eclipse, deixou visível a sombra de Plutão no Oceano Pacífico, perto da Nova Zelândia, depois de viajar a 85 milhões de km / h.

O evento é um fenômeno raro e durou pouco tempo. Isso aconteceu por cerca de 2 minutos. Tudo isso complica a vida de quem quer vê-lo. Sabendo que pode não haver uma próxima oportunidade, a NASA se moveu rapidamente.

Primeiro, ele descobriu que Sofia estava a 300 km do local exato em que a sombra seria mais evidente. Ele então pediu ao controle de tráfego aéreo da Nova Zelândia uma autorização de última hora para o plano de vôo. Com isso, ele conseguiu levar o observatório móvel para o local correto, exatamente no horário esperado. E o que ele encontrou lá pode mudar nossa compreensão de Plutão.

As micropartículas da atmosfera azulada.

Os cientistas já sabiam que a atmosfera gasosa de Plutão é composta principalmente de gás nitrogênio e pequenas quantidades de metano e monóxido de carbono após a sublimação da superfície do gelo banhado pela luz solar.

Quando eles entram na atmosfera, que se estende por mais de 32 km do solo, formam-se partículas de névoa. Isto é devido à reação do metano e outros gases com a luz solar. Essas micropartículas caem lentamente no chão, em um processo que pode levar anos enquanto mais neblina é suspensa relativamente rapidamente, garantindo a manutenção dos gases atmosféricos.

O que as observações de Sofia revelaram é que essas partículas são extremamente pequenas. Eles variam de 0,06 a 0,10 mícrons. Isso representa cerca de um milésimo da espessura de um cabelo humano.

Devido ao tamanho pequeno, as partículas podem refletir apenas a faixa de frequência correspondente à luz azul do espectro solar. Isso explica o tom da atmosfera do pequeno planeta.

Essa informação foi capturada duas semanas antes da sonda New Horizons passar por Plutão em julho de 2015. Com ela, os especialistas foram capazes de aprofundar sua compreensão das características do planeta anão.

Enquanto a New Horizons revelou a existência de partículas atmosféricas, Sofia coletou detalhes sobre seu tamanho e comportamento.

Plutão continuará a existir?

As descobertas de Sofia, juntamente com as informações coletadas pela New Horizons, trouxeram uma nova perspectiva sobre o que poderia ser o futuro de Plutão.

Anteriormente, a expectativa dos especialistas era que, em algum momento, o planeta sofresse um colapso atmosférico. Isso ocorre porque, à medida que os planetas anões se afastam do Sol, a quantidade de gelo sublimada na atmosfera diminui, reduzindo o volume de gases.

No entanto, novas informações mostram que o nevoeiro atmosférico de Plutão engrossa e desaparece em ciclos de alguns anos. Enquanto isso, mais névoa está se formando a uma taxa relativamente rápida, permitindo a suspensão de novas partículas.

Para Michael Person, líder do estudo publicado na revista científica Icarus e diretor do Observatório Astrofísico Wallace, o planeta anão permanece um mistério, mas há uma esperança crescente de que ele não deixe de existir tão cedo:

“A atmosfera de Plutão pode entrar em colapso mais lentamente do que o previsto anteriormente, ou talvez isso nem aconteça. Temos que continuar monitorando para descobrir.”

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