O telescópio do Observatório de Arecibo será desativado devido ao risco de colapso

A falha recentemente descoberta de dois cabos de suporte no Observatório de Arecibo em Porto Rico desestabilizou a estrutura a tal ponto que não pode ser reparada sem colocar os trabalhadores da construção em risco significativo. Como resultado, o telescópio de 304 metros terá que ser desativado.

Além do fim das operações no local, a placa gigante que se tornou a marca registrada de Arecibo será demolida. A National Science Foundation tomou a decisão após uma revisão das avaliações de engenharia, que concluíram que o observatório está em péssimas condições e não pode ser estabilizado sem colocar os trabalhadores em perigo. A NSF agora planeja controlar a desativação do prato, encerrando uma vida histórica de 57 anos.

“Quero dizer isso da maneira mais forte possível. Não estamos fechando o Observatório de Arecibo ”, disse Ralph Gaume, diretor da Divisão de Ciências Astronômicas da NSF.

Embora a antena deva ser demolida, será necessário fazê-lo para proteger os outros ativos da instalação, incluindo muitos edifícios importantes abaixo da Torre 12. Assim que o observatório for determinado como seguro, as atividades científicas serão retomadas no local, incluindo o trabalho. com o LIDAR para estudar a atmosfera da Terra. A University of Central Florida administra Arecibo para a NSF, em um acordo de cooperação envolvendo Ana G. Méndez University e Yang Enterprises.

O problema começou em 10 de agosto, quando um cabo auxiliar desliza para fora do soquete, ele cai na antena inferior causando danos consideráveis. Então, em 6 de novembro, um cabo principal se rompeu e também caiu na estrutura. Sem esses dois cabos de suporte, surgiram preocupações sobre a estabilidade geral da instalação.

Avaliações de engenharia independentes concluíram que o observatório está em risco iminente de falha catastrófica, pois os cabos restantes não são mais capazes de suportar as cargas para as quais foram originalmente projetados. Esses cabos atualmente suportam uma plataforma de 900 toneladas suspensa a 137 metros acima da placa. Três torres prendem esses cabos no lugar e também correm o risco de desabar e cair dentro da antena. Além disso, os reparos nesses cabos colocariam os trabalhadores da construção em sério perigo.

Os danos causados ​​à placa após o incidente de agosto. Imagem: UCF Today

“Embora estejamos tristes por fazer essa recomendação, acreditamos que a estrutura deve ser demolida de forma controlada o mais rápido possível. Portanto, é nossa recomendação planejar rapidamente o descomissionamento do observatório ”, diz a carta de recomendação de Thornton Tomasetti, empresa de engenharia contratada para avaliar a situação em Arecibo.

Em agosto, quando o cabo auxiliar falhou, a instalação ainda parecia recuperável. As autoridades prosseguiram com os planos para estabilizar temporariamente a estrutura e quatro novos cabos (dois auxiliares e dois temporários) foram encomendados, enquanto uma análise forense foi conduzida para determinar o motivo do deslizamento inesperado. Mas a ruptura do cabo principal de 3 polegadas em novembro mudou drasticamente a situação, mostrando que eles estavam mais fracos do que o esperado.

As inspeções visuais dos cabos restantes validaram essas preocupações, pois alguns deles exibiram novas rupturas de cabo e alguns cabos auxiliares pareceram sair de seus soquetes. Isso levou a uma reavaliação da situação, resultando na decisão de retirar a placa.

Gaume disse que é até muito arriscado estudar os cabos restantes, já que a estrutura está “atualmente em risco de um colapso inesperado e descontrolado”. É uma estrutura para a qual “não entendemos as margens de segurança”, mas uma demolição controlada “dá-nos a oportunidade de preservar os restantes bens deste observatório”.

Arecibo.  Imagem: UCF TodayNesta foto, no dia 6 de novembro, um dos cabos principais se quebrou e caiu na placa do Observatório. Imagem: UCF Today

Respondendo a uma pergunta do Gizmodo, Jones disse que a NSF está focada em preservar a infraestrutura restante em Arecibo, e que a agência “continua dedicada ao povo de Porto Rico”. Jones espera que pesquisas científicas sejam feitas no futuro, mas “levará algum tempo” em um processo que envolverá a comunidade local.

Um plano formal está sendo desenvolvido para desativar a placa gigante, e poucos detalhes foram dados sobre como essa “desmontagem controlada” ocorrerá, além da ênfase da equipe em fazer isso para proteger a infraestrutura ao redor. É provável que esse plano leve semanas para ser desenvolvido, pois precisará atender aos requisitos legais, ambientais, de segurança e culturais. O maior problema é que a estrutura pode desabar antes disso.

“A quebra de outro cabo na Torre 4 provavelmente resultará em um colapso descontrolado, no qual a plataforma colidirá com o curso principal. Também é possível que as três torres principais, todas com 300 metros de altura, caiam ”, disse Gaume. Foi proibido o movimento de pessoas nas proximidades da placa.

Ao longo dos anos, inspetores foram contratados para avaliar a estrutura e fizeram “tudo ao nosso alcance para inspecionar os cabos conforme necessário”, incluindo o monitoramento dos cabos após furacões ou terremotos, disse Gaume. Esses inspetores “não deram nenhuma indicação de que havia um problema.”

Ecoando os comentários de Gaume, Zauderer disse que as inspeções regulares do observatório foram concluídas de acordo com o cronograma. Ainda há muitas incógnitas e as investigações forenses ainda estão em andamento. O deslizamento do cabo auxiliar em agosto “não deveria ter acontecido”, disse Zauderer, e o evento precipitou a carga extra no cabo principal.

As obras em Arecibo, se tudo correr bem com a desmontagem, vão continuar. A instalação específica do LIDAR continuará a auxiliar na pesquisa da alta atmosfera e da ionosfera, bem como uma instalação irmã na ilha de Culebra. Quanto às contribuições do curso principal nesta área, esta é feita, bem como a sua capacidade de realizar radioastronomia.

Esta é uma notícia devastadora para a comunidade científica, mas devemos celebrar as muitas conquistas possibilitadas pelo Observatório de Arecibo, incluindo a primeira detecção de um pulsar binário, a primeira descoberta de um planeta extrasolar e muitos asteróides próximos, incluindo alguns potencialmente perigosos. O rádio observatório também foi usado na busca por inteligência extraterrestre.

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