O vôlei de praia olímpico mostra estrelas da faculdade

TÓQUIO (AP) – O futuro do vôlei de praia foi apresentado na sede do Parque Shiokaze na segunda-feira de manhã para a estreia olímpica das americanas Kelly Claes e Sarah Sponcil.

Três dos quatro jogadores na vitória dos Estados Unidos sobre a Letônia vieram por meio de um programa de vôlei de praia da NCAA que existe apenas desde 2012.. Claes e Tina Graudina da Letônia foram para o sul da Califórnia, e Sponcil jogou no rival UCLA. (O técnico da USC, Dain Blanton, medalhista de ouro olímpico de 2000, trabalhou na quadra para a NBC.)

Para as gerações mais velhas, como a outra equipe feminina dos Estados Unidos, April Ross, de 39 anos, e seu parceiro de 31 anos, Alix Klineman, o vôlei de praia universitário não era uma opção.

“Acho que muitos atletas nos Estados Unidos, esta geração mais jovem está surgindo por causa da NCAA, o que é super emocionante”, disse Claes após a vitória de três sets sobre Trojan e Anastasija Kravcenoka. “Estou muito animado para ver o esporte crescer ainda mais por causa disso.”

Desde que o vôlei de praia foi adicionado às Olimpíadas em 1996, ele foi forçado a depender de jogadores que mudaram depois de jogar dentro de casa na faculdade e talvez até mesmo além nas ligas profissionais europeias ou brasileiras. Mas o programa de vôlei de praia da faculdade deu a Claes, 25, e Sponcil, 24, uma opção não disponível para seus antecessores. (Os homens ainda não têm um programa universitário de praia nos EUA.)

Os americanos esperam que, começando na praia mais cedo, possam dominar novamente o esporte como fizeram quando Kerri Walsh Jennings e Misty May-Treanor conquistaram três medalhas de ouro olímpicas consecutivas. No Rio de Janeiro, Walsh Jennings e Ross levaram o bronze pela única medalha americana, o pior saque da história americana.

“Tem sido muito legal ver como o pêndulo do vôlei de praia mudou ao redor do mundo”, disse Claes. “A América está na vanguarda há muito tempo com Misty e Kerri. E então eu acho que o resto do mundo nos alcançou e passou por nós. Com a NCAA, haverá uma nova geração incrível de atletas incríveis. E acho que vamos fazer esse tipo de resistência. “

Sponcil disse que quando ele estava crescendo em Phoenix, as meninas mais novas competiam dentro de casa na escola e podiam ter a oportunidade de brincar na praia apenas no verão. Não havia clubes de vôlei de praia na área; agora existem 10 ou mais.

“As meninas começam muito mais jovens. É uma loucura ”, disse ele. “E as pessoas simplesmente escolhem isso como seu esporte. Então é muito legal que tantas garotas vão para a praia desde o início, e elas ficarão muito melhores quando chegarem à faculdade e se tornarem profissionais. “

Mesmo na Letônia, Graudina sentiu a atração.

E quando ela estava visitando universidades, era Claes quem a cumprimentava e mostrava o lugar. Ela escolheu a USC e levou os Trojans ao campeonato nacional deste ano; Claes e Sponcil ganharam títulos consecutivos da NCAA enquanto estavam na escola.

Embora sejam rivais nos finais de semana de futebol, foram Claes e Sponcil que se uniram para a vitória por 21-13, 16-21, 15-11 na segunda-feira, marcando os últimos seis pontos do terceiro set e vencendo com um pouco de USC- em. -Crime USC: um pico de Claes que atingiu Graudina.

“Perdemos para eles nas últimas duas vezes (na turnê internacional), então houve muitos pensamentos vingativos na partida”, disse Claes. “Mas foi realmente emocionante, um pouco estressante entrar nisso.”

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