Os observadores em exoplanetas poderiam detectar bioassinaturas na Terra?

30 anos atrás, Carl Sagan descreveu a Terra na foto da missão Voyager como um “ponto azul claro”. Lá, nosso planeta foi registrado a 6 bilhões de quilômetros de distância. Nesta ocasião, um casal de astrônomos realizou um estudo onde propõem uma visão diferente da Terra: do ponto de vista dos exoplanetas que existem relativamente perto de nós, qual deles poderia ter identificado a Terra e a vida que existe nela?

Lisa Kaltenegger, professora de astronomia e diretora do Instituto Carl Sagan, e Joshua Pepper, professor de física, identificaram 1.004 estrelas com o Catálogo de Satélites de Exploração de Exoplanetas em Trânsito (TESSs) da NASA que podem conter planetas semelhantes à Terra em suas áreas habitáveis, onde a água pode existir em estado líquido. Todos os planetas estão a 300 anos-luz da Terra e estão em locais que deveriam permitir a detecção de vestígios químicos de vida na Terra. “Propomo-nos a inverter o ponto de vista das outras estrelas e perguntar que outros sistemas a Terra seria como um planeta em trânsito”, disse Kaltenegger.

Dizer que um planeta está em trânsito significa que o planeta em questão está vivenciando a visão do observador de outra estrela, como o sol, por exemplo, e pode revelar pistas sobre a composição atmosférica do outro mundo. “Se os observadores estivessem olhando para fora, eles poderiam encontrar sinais de uma biosfera na atmosfera de nosso Pale Blue Point”, disse ele. “Podemos até ver algumas das estrelas mais brilhantes em nosso céu noturno sem binóculos ou telescópios.”

Observar o trânsito é importante porque os astrônomos identificaram planetas de outros sistemas, e o Telescópio Espacial James Webb, que deve ser lançado no próximo ano, será fundamental para isso. O segredo para identificar esses planetas está no plano da eclíptica da Terra, que é o plano da órbita do nosso planeta em torno do Sol. Então, os exoplanetas que pudessem ver a Terra estariam no mesmo plano, pois devem estar em locais onde a Terra pode ser observada cruzando o Sol e, assim, permitindo que os observadores aprendam mais sobre a biosfera terrestre.

Pepper aponta que um número muito pequeno de exoplanetas se alinhará aleatoriamente com a linha de visão para que seu trânsito possa ser observado. “Mas todas as mil estrelas que identificamos em nossa vizinhança podiam ver a Terra se movendo através do Sol”, diz ele. Ainda assim, para Kaltenegger, um planeta com uma biosfera vibrante como a da Terra poderia despertar a curiosidade dos pesquisadores sobre se haveria ou não … algo lá olha para nós. “Acabamos de criar o mapa estelar de onde devemos olhar primeiro.”

O artigo com os resultados do estudo foi publicado em Revista Avisos Mensais da Royal Astronomical Society.

Fonte: Cornell University

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