Os oceanos lunares de Júpiter brilham no escuro

Se procura um cenário romântico para levar a sua alma gémea a um jantar especial, recomendo a Europa. Não o Velho Continente (que também é incrível), mas a lua de Júpiter, que, de acordo com pesquisas de cientistas do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, tem oceanos que brilham no escuro, sob a espessa camada de gelo que cobre seu superfície.

A luz vem da reação da água salgada à radiação de alta energia que Júpiter lança em sua lua. Essas partículas atingem a superfície da Europa e fazem com que os componentes da água brilhem em verde, azul ou branco e com diferentes graus de luminosidade, dependendo do material que está reagindo.

Os cientistas da NASA usam um espectrômetro para separar a luz em comprimentos de onda e determinar do que o gelo é feito. “Este brilho noturno pode fornecer informações adicionais sobre a composição da superfície de Europa. Variações nesta composição podem nos dar pistas sobre se Europa tem condições adequadas para a vida”, explica o principal autor do trabalho que descreve as descobertas, Murthy Gudipati. O artigo era publicado em Astronomia da natureza.

Europa tem um imenso oceano sob sua espessa crosta gelada. Observações anteriores indicaram que essa água poderia ser feita de uma mistura de gelo e sais comumente conhecidos na Terra, como sulfato de magnésio e cloreto de sódio (o famoso sal de cozinha). A nova pesquisa mostra que esses componentes, misturados na água gelada e expostos à radiação, produzem um brilho peculiar.

“Quando testamos novas composições de gelo, o brilho parecia diferente. Então apontamos um espectrômetro para a mistura, e cada tipo de gelo tinha um espectro diferente”, lembra Bryana Henderson, coautora da pesquisa.

Superfície de Europa vista pela espaçonave Galileo. Imagem: Nasa / JPL-Caltech / SETI Institute

Este recurso até faz Europa parecer diferente de outras luas para nossos telescópios. “Vemos nossa própria lua porque ela reflete a luz do sol. Mas o brilho de Europa é causado por um mecanismo totalmente diferente”, explicam os cientistas. “Imagine uma lua que brilha continuamente, mesmo em seu lado noturno, o lado oposto ao sol.”

A NASA está programada para visitar o satélite: a missão Europa Clipper, com lançamento previsto para meados da década de 2020, observará a superfície da lua em vários voos durante a órbita de Júpiter. Cientistas da missão estão revisando as novas descobertas para avaliar se um brilho seria detectável pelos instrumentos científicos da sonda.

“Você nem sempre está em um laboratório e diz: ‘Podemos encontrar isso quando chegarmos lá’”, diz Gudipati. “Normalmente é o contrário: você vai lá, encontra algo e tenta explicar no laboratório”, acrescenta.

Através da: Panela

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About the Author: Gabriela Cerqueira Corrêa

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