Por que a NASA passou quase dez anos sem vôos espaciais nos Estados Unidos? – 06/01/2020

Por que a NASA passou quase dez anos sem vôos espaciais nos Estados Unidos? - 06/01/2020

O lançamento espacial da NASA e da SpaceX foi a primeira vez em quase dez anos que tal missão, um lançamento de avião espacial tripulado, foi realizada nos Estados Unidos. Mas por que o país demorou tanto tempo sem realizar tal missão dentro de suas fronteiras?

O último antes era do ônibus espacial Atlantis, em 8 de julho de 2011, que transportava quatro tripulantes e material para a Estação Espacial Internacional.

Da aterrissagem da lua ao laboratório espacial

A última grande operação de exploração espacial nos Estados Unidos foi o programa de ônibus espaciais (“transporte espacial”). O projeto foi o sucessor da missão Apollo e a chegada do homem à lua. Ele começou oficialmente em 1972 e, nessa década e nos anos 80, a NASA concentrou quase todos os seus esforços em avançar.

O sonho: construir a Estação Espacial Internacional (ou ISS). Para isso, seria necessário desenvolver uma maneira reutilizável e, acima de tudo, eficiente (leia-se: baixo custo) de transportar os materiais necessários e treinar pessoas para realizar o trabalho.

O programa alcançou alguns de seus objetivos. Em 1981, ocorreu o primeiro lançamento tripulado da sonda Columbia. As naves Challenger, Discovery, Atlantis e Endeavor também estavam em breve em operação para transporte de mercadorias, “bobinas” e viagens interespaciais – houve 135 missões bem-sucedidas.

Em um esforço coordenado com as agências espaciais russas, japonesas, europeias e canadenses, que também lançaram, os materiais necessários para a construção da ISS, desde fontes de energia até todos os componentes da base, começaram a entrar em órbita em 1998 .

Em 2000, a estação já tinha seus três primeiros inquilinos, dois astronautas russos e um americano, que ficaram lá por 136 dias. O custo total estimado de construção da estação é de US $ 150 bilhões.

A ISS é um laboratório flutuante do tamanho de um campo de futebol, que orbita a Terra a cerca de 400 km, circulando nosso planeta cerca de 15 vezes por dia.

A base é compartilhada entre os governos para que os cientistas possam estudar o espaço e, principalmente, realizar experimentos em microgravidade, algo que não pode ser feito em nenhum outro lugar.

Mas a avaliação geral do programa de ônibus espaciais foi negativa. O projeto durou muito mais do que os 15 anos inicialmente planejados: foram 30 anos de missões. Fora isso, o custo estimado por voo nas projeções iniciais era de US $ 10 milhões. Na realidade, o custo por missão acabou ultrapassando US $ 1 bilhão.

Além disso, os desastres com Challenger em 1986, logo após a decolagem, e com Columbia, em uma reentrada na atmosfera da Terra em 2003, mataram 14 astronautas e deixaram um gosto amargo na opinião pública. O ciclo missionário do programa terminaria em 2011.

Rússia para lançar foguetes?

A NASA e o governo dos Estados Unidos ainda estavam interessados ​​em explorar o espaço. Esperava-se que o programa Constellation, iniciado em 2005, se tornasse a nova grande operação. No entanto, considerado muito caro, tarde demais e inovador demais pelo governo Obama, também não entrou no orçamento federal para 2011.

Para não perder a oportunidade imediata de ter cientistas em órbita e realizar experimentos na ISS, o governo dos EUA. EUA Ele começou a ficar viciado em lançamentos russos.

O recurso ainda está em uso, mas deve terminar em breve: cada “passe” ou assento em um foguete da Roscosmos, a agência espacial russa, pode custar aos Estados Unidos mais de US $ 90 milhões. A China é a única outra nação com tecnologia para enviar e trazer seres humanos do espaço.

Desde 2011, apenas alguns lançamentos, experiências e lançamentos de missões de carga foram realizados em solo americano (alguns dos quais falharam). Mas havia um plano.

Nave espacial russa Soyuz é lançada da base de Baikonur, no Cazaquistão, para a ISS (Estação Espacial Internacional)

Imagem: Shamil Zhumatov / Reuters

Associação no cosmos

A terceirização do seu programa espacial para outro país não é uma opção, se você quer ser um poder na exploração do Universo: a ciência e a tecnologia necessárias para isso precisam ser imaginadas, projetadas e testadas. Não é uma missão simples.

Em 2010, antecipando o fim dos programas espaciais ativos, o governo Obama lançou o que podemos chamar de concurso de design para as empresas mais inovadoras do segmento de transporte e aeronáutica do país.

Os objetivos básicos para participar da competição foram: ser capaz de trazer e trazer uma equipe de mais de quatro equipes para a ISS; anexar à ISS por 210 dias para garantir o retorno da tripulação em caso de emergência; servir como um local de proteção em caso de emergência.

A oferta de desenvolvimento da equipe comercial (CCDev) também forneceu recompensas adicionais por metas mais avançadas. Outro programa semelhante, o Serviço de Reposição Comercial (“Serviço de Reposição Comercial” ou CRS), também foi criado para o transporte de carga.

Para as empresas e projetos escolhidos, o governo dos Estados Unidos daria um grande investimento inicial. Uma vez que a tecnologia necessária foi projetada e desenvolvida, o governo pagaria pelo seu uso.

Os contratos de CRS foram assinados em 2008 e, desde então, geraram US $ 1,6 bilhão para a SpaceX e US $ 1,9 bilhão para a Orbital Sciences.

Desde 2010, a CCDev garante investimentos avançados do governo dos Estados Unidos para a Boeing (US $ 4,8 bilhões), SpaceX (US $ 3,14 bilhões), Sierra Nevada Corporation (US $ 362 milhões), Azul Origin (US $ 25,7 milhões) , United Launch Alliance (US $ 6,7 milhões) e Paragon Space Development Corporation (US $ 1,4 milhão). O valor atualizado, de fato, deve ser maior que isso.

No entanto, esse modelo de trabalho permitiu que várias empresas desenvolvessem e testassem diferentes projetos e tecnologias de ponta em associação com a NASA.

Equilíbrio espacial

A NASA pagou à SpaceX cerca de US $ 55 milhões por “passagem” a bordo do Crew Dragon, sem mencionar os investimentos iniciais que mencionamos. Foram necessários anos de projeto de hardware e software e trabalho de engenharia, vários testes, várias falhas, até o lançamento do primeiro veículo tripulado. O lançamento também é a primeira vez que essa iniciativa não é um trabalho exclusivo da iniciativa pública.

A missão está no meio de seu teste mais rigoroso: já aderiu à ISS, mas somente com o retorno seguro dos astronautas Robert Behnken e Douglas Hurley é que seu sucesso pode ser declarado.

Os veteranos Behnken e Hurley colocaram em quarentena duas semanas antes do voo, mas esse já era um protocolo de viagem espacial.

Mas a pandemia, é claro, dificultou os planos. O lançamento foi adiado, medidas adicionais de segurança foram tomadas e o evento não pôde ser aberto ao público. Ainda assim, a missão ocorreu em meio à crise do coronavírus, por ser considerada essencial para o país.

E agora?

Um novo lançamento é anunciado para agosto de 2020, uma missão de seis meses com quatro astronautas, três americanos e um japonês, o primeiro de outros planos semelhantes. A ideia de parcerias e investimentos maciços é abrir um novo mercado nos EUA. UU., Vinculado à exploração espacial e iniciativas como a construção de bases e a eventual população da Lua ou de Marte.

Apesar da atmosfera comemorativa após o lançamento, as parcerias público-privadas entre a NASA e o setor de tecnologia estão longe de ser unânimes. Críticas ao alto custo dos investimentos da NASA, baixo retorno ao público e desidratação. circular desde o início do contrato.

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