Por que os balões são ferramentas importantes para a pesquisa espacial?

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Por muito tempo, os balões foram considerados ferramentas destinadas principalmente aos estudos meteorológicos. Este cenário mudou recentemente, já que cientistas de PANELA São considerados ferramentas de grande importância por outras instituições para pesquisas espaciais, principalmente na Antártica, um ambiente cujas condições extremas são excelentes para estudos desse tipo.

Na verdade, os balões meteorológicos são amplamente usados ​​em experimentos e missões mais curtas por professores e alunos. E isso não significa que a NASA não os use: na verdade, a agência espacial também trabalha com balões assim. Nesse caso, os balões são feitos de polietileno e carregam pequenas cargas úteis, que descerão por onde o vento os levar.

Por outro lado, consideremos as plantas, seres essenciais para a exploração espacial: são elas que podem criar uma fonte sustentável de nutrição para a tripulação e conferir benefícios psicológicos ao manter os astronautas em contato com a natureza. Obviamente, cultivar plantas no espaço não é nada fácil, mas é exatamente aí que entram as instalações da NASA na Antártica. Robert Ferl, diretor de ciências da horticultura da Universidade da Flórida, explica que os experimentos com plantas são importantes para entender como a radiação espacial pode afetar nossos sistemas biológicos.

“Podemos aprender colocando plantas em ambientes extremos mais acessíveis para nós, como grandes altitudes no pólo magnético da Antártica, onde a radiação é mais parecida com a de Marte”, disse ele em entrevista à NASA. Anna-Lisa Paul, pesquisadora e diretora do Centro Interdisciplinar de Pesquisa em Biotecnologia da Universidade da Flórida, e cientista pesquisadora em biologia espacial, aponta que a resposta das plantas aos ambientes de vôo é essencial para que a humanidade avance na exploração espacial . Ambos são também os principais investigadores da NASA em pesquisas de biologia espacial.

Lançamento do balão SuperTIGER-II 2019 (Imagem: Columbia Scientific Balloon Facility)

No entanto, as instalações da Antártica são desafiadoras, pois as oportunidades de missão são bastante raras devido à localização e às necessidades logísticas das instalações. Por outro lado, o ambiente extremamente frio e seco também é vantajoso para os pesquisadores: balões equipados com painéis solares estão constantemente recebendo energia para suas cargas, permitindo que as missões durem semanas e até meses.

Além disso, os ventos da Antártica permitem aos pesquisadores prever como será a trajetória do balão: espera-se que ele gire a partir do lançamento, para que volte perto de onde foi lançado. Na prática, isso significa menos esforço para recuperar cargas úteis que pousam no gelo, ao contrário da missão da NASA de 2017, em que o telescópio teve que ficar no gelo por um ano devido às condições climáticas. Por fim, os níveis de radiação na região estão muito mais próximos do que o espaço profundo contém, de modo que os experimentos acontecem em ambientes mais próximos dos naturais.

Na verdade, a equipe do Jet Propulsion Laboratory (JPL), da agência espacial norte-americana, já trabalha em um projeto na Antártica: este é o Telescópio ASTHROS, que deve ser lançado em 2023 ao lado de um balão cujas dimensões são quase as de um estádio de futebol. Portanto, se tudo correr bem, o telescópio percorrerá a estratosfera. Os testes do projeto começaram em agosto.

Fonte: NASA (1), (dois)

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