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Kennedy Space Center, Etats-Unis, 27 de maio de 2020 (AFP) – 27 de maio de 2020 deve inaugurar uma nova era espacial com a empresa SpaceX enviando dois astronautas da NASA para o espaço, uma capacidade que durante décadas simbolizava o poder de alguns países e dos quais os Estados Unidos foram privados nos últimos nove anos.

Se o tempo permitir, às 16h33. (17:33 GMT), da plataforma de lançamento do Kennedy Space Center 39A, de onde Neil Armstrong e seus companheiros decolaram na missão Apollo 11, um foguete SpaceX com a nova cápsula Crew Dragon acoplada decolará em direção à Estação Internacional da Agência Espacial ( ISS).

Bob Behnken e Doug Hurley, os dois homens escolhidos pela NASA para a missão de demonstração, ficaram em quarentena por duas semanas.

Fundada em 2002 por Elon Musk, um empresário obcecado por Marte e determinado a mudar as regras do jogo para a indústria aeroespacial, a Space Exploration Technologies Corp. ganhou a confiança da maior agência espacial do mundo.

Em 2012, a SpaceX se tornou a primeira empresa privada a conectar um pod de carregamento à ISS. Dois anos depois, a NASA pediu à empresa para adaptar a cápsula do Crew Dragon para transportar astronautas.

“A SpaceX não estaria aqui sem a NASA”, disse Musk no ano passado, após um teste geral da viagem não tripulada da ISS.

A agência espacial pagou mais de US $ 3 bilhões à SpaceX para projetar, construir, testar e operar sua cápsula e fazer seis viagens espaciais de ida e volta.

O desenvolvimento enfrentou atrasos, explosões, problemas de pára-quedas, mas a SpaceX venceu a gigante Boeing, que também recebeu um pagamento da NASA para construir uma cápsula, o Starliner, que ainda não está pronto.

O investimento, decidido durante as presidências de George W. Bush (remessa de carga) e Barack Obama (remessa de astronauta), é considerado frutífero em comparação às dezenas de bilhões de dólares gastos em sistemas anteriores desenvolvidos pela NASA.

“Alguns disseram que é impraticável, ou imprudente, trabalhar com o setor privado dessa maneira. Eu discordo”, disse Obama em 2010.

A decisão do ex-presidente enfrentou hostilidade do Congresso e da NASA.

Dez anos depois, outro presidente, Donald Trump, comparecerá ao Kennedy Center para o lançamento. O republicano tenta reafirmar o domínio americano do espaço e ordenou um retorno à Lua em 2024.

Se a NASA conseguir confiar ao setor privado missões mais próximas da Terra, dentro da “órbita baixa”, isso permitiria que o orçamento fosse alocado para as missões mais distantes.

“Prevemos um futuro em que a órbita baixa da Terra será totalmente privatizada, onde a NASA será apenas um cliente entre outros”, disse Jim Bridenstine, administrador da agência.

Caso contrário, “nunca iremos à Lua ou Marte”.

A chuva atingiu forte nos últimos dias na Flórida, e as previsões apontam para uma chance de 40% de chuva na quarta-feira em Cabo Canaveral. Em caso de tempestades, o voo será adiado até sábado.

Crew Dragon é uma cápsula como a Apollo, mas a partir do século XXI. As telas sensíveis ao toque substituíram botões e joysticks. O interior é dominado pelo branco, com iluminação mais sutil, não relacionada aos ônibus espaciais usados ​​entre 1981 e 2011.

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