Vulcões ativos produzem 30 a 50% da atmosfera de Io, a lua de Júpiter

A lua de Júpiter, Io, é o lugar mais vulcanicamente ativo do Sistema Solar, com nada menos que 400 vulcões, e algumas pesquisas já indicaram que este mundo é dominado por dióxido de enxofre. Mas os cientistas ainda não entendem totalmente o processo que impulsiona a dinâmica atmosférica desta lua. Por esse motivo, uma equipe realizou uma pesquisa para mostrar pela primeira vez o efeito direto da atividade vulcânica na atmosfera local.

É verdade que vulcões ativos têm grande influência na atmosfera de Io, afinal eles estão expelindo gases de enxofre suficientes para tornar a lua em cores diferentes de laranja e vermelho, quando eles congelam na superfície. Mas quais são os efeitos reais disso na atmosfera? Para descobrir, a equipe liderada por Imke de Pater, da Universidade da Califórnia, usou imagens de rádio de Io obtidas pelo Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA).

Com essas imagens, os pesquisadores vislumbraram o que se passa naquela fina atmosfera – cerca de um bilhão de vezes mais fina que a da Terra – e, além disso, revelam um pouco sobre o interior dessa lua “infernal”, ou seja, abaixo sua casca laranja.

A primeira coisa que os cientistas tentaram entender é “qual processo impulsiona a dinâmica na atmosfera de Io”, de acordo com Pater. “É uma atividade vulcânica ou um gás que sublima (passa do estado sólido para o gasoso, sem passar pelo líquido) da superfície gelada quando está sob a luz do sol?”, Questiona o pesquisador.

Para responder a esta pergunta, o ALMA foi programado para capturar imagens da lua quando ela entra e sai do “eclipse”, ou seja, a sombra de Júpiter. A única maneira de saber como os vulcões influenciam a atmosfera é observar quando a lua deixa de receber os efeitos da própria luz solar. Portanto, primeiro foi necessário esperar que ele entrasse na sombra de seu planeta, pois não poderia receber a luz solar.

Statia Luszcz-Cook explica o resultado do estudo, dizendo que “quando Io passa na sombra de Júpiter e está fora da luz solar direta, é muito frio para o gás dióxido de enxofre e condensa-se na superfície de Io”, Ele disse. Além disso, a equipe foi capaz de ver claramente nas imagens do ALMA as nuvens de dióxido de enxofre e monóxido de enxofre que sobem diretamente dos vulcões durante o eclipse. “Só conseguimos ver o dióxido de enxofre de origem vulcânica” e, portanto, “podemos ver exatamente que parte da atmosfera é afetada pela atividade vulcânica”, disse o pesquisador.

Mas, além do dióxido de enxofre e do monóxido de enxofre, a equipe também encontrou um terceiro gás que sai dos vulcões, o cloreto de potássio, emitido em regiões vulcânicas onde os outros dois gases não foram encontrados. “Esta é uma forte evidência de que os depósitos de magma são diferentes em diferentes vulcões”, disse Luscz-Cook. Finalmente, analisando os dados dessas imagens, a equipe calculou que os vulcões ativos produzem diretamente entre 30 e 50% da atmosfera de Io.

Ainda existem mistérios a desvendar em Io, como a temperatura de sua atmosfera, que só pode ser determinada com um estudo cuidadoso, que pode fazer medições por um longo período. “Nós só podemos fazer isso quando está sob a luz do sol, já que não demora muito para um eclipse”, disse de Pater, acrescentando que um software será necessário para fazer imagens sem manchas.

Fonte: Phys.org

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