‘Yemandja’ de Angélique Kidjo chega ao Kennedy Center

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cantor e compositor eclético Angélica Kidjo nasceu em 1960 à beira de uma nova era: sua terra natal, agora chamada Benin, estava a apenas duas semanas da independência da França. Mas sua aldeia ancestral, Ouidah, ainda era assombrada por seu passado. Foi um dos mais notórios centros de transporte de escravos para as Américas.

Essa história é a inspiração para “Yemandja”, uma peça de teatro musical concebida por Kidjo; Jean Hebrail, seu marido; e Naïma Hebrail Kidjo, sua filha. Angélique Kidjo lidera um elenco de 10 pessoas no papel central de um orixá iorubá (ou espírito) na produção, que se curva a Washington de 6 a 7 de maio no Eisenhower Theatre do Kennedy Center.

“Se você for à minha aldeia hoje, que se tornou uma grande cidade, ainda terá a árvore sob a qual as pessoas foram marcadas e contadas e o caminho que leva ao mar. Então está fisicamente lá. É um lembrete. Nós vivemos com isso”, disse Kidjo em uma recente entrevista por telefone, onde sua filha se juntou a ele. “Para mim, temos que falar sobre isso.”

A ligação do cantor ao notório passado de Ouidah não é simplesmente geográfica. Sua linha materna inclui pessoas anteriormente escravizadas que retornaram para a África do Brasil. “O nome de solteira da minha mãe é Fernando”, lembra Kidjo. “Eu cresci na cultura crioula, onde você tem aquele carnaval que você tem no Brasil.”

A personagem principal de “Yemandja” é o espírito da água, da cura e da fertilidade, divindade associada à Virgem Maria nas religiões que combinam tradições cristãs e africanas. Yemandja se torna o espírito guia de Omolola, uma jovem cuja música pode mudar o mundo, mas apenas se seu coração permanecer puro. O comércio de seres humanos é representado pelo Sr. DeSalta, cujo nome lembra o de uma figura histórica infame, Francisco de Souza. (Muitas vezes fictício, de Souza é a base para o personagem enlouquecido interpretado por Klaus Kinski no filme de 1987 de Werner Herzog “Green Cobra”.)

Kidjo deixou Benin em 1983 para Paris, onde conheceu e se casou com Hébrail, seu colaborador musical de longa data. A filha deles nasceu em 1993 na França, mas viveu a maior parte de sua vida nos Estados Unidos, para onde seus pais se mudaram em 1997.

A carreira multilíngue de Kidjo evoluiu para uma extensa turnê de música de raízes africanas, explorando estilos brasileiros e caribenhos, além de funk, soul e jazz americanos, entre outros. (Um de seus projetos foi um remake de 2018 de “Remain in Light” do Talking Heads, influenciado pelo Afrobeat.) O álbum de 1994 de Kidjo, “Aye”, inclui uma música chamada “Yemandja”, que ele diz com uma risada que é uma das “duas ou três” músicas com esse título que ele escreveu.

Como o amor de Angelique Kidjo por um clássico do Talking Heads se tornou um dos álbuns mais vibrantes do ano

Claramente, Kidjo tem pensado nas possibilidades dramáticas de Yemandja por décadas. Um lugar onde ele buscou conselhos para montar tal produção foi o Kennedy Center, que se tornou co-comissário da peça.

Aconselhado a começar com um resumo de duas páginas do cenário, ele se voltou para sua filha, formada pela Escola de Artes Dramáticas de Yale. Hebrail Kidjo acabou escrevendo o roteiro e as letras do show, que seus pais musicaram.

“Todo mundo, minha mãe e meu pai, nos damos muito bem”, diz Hebrail Kidjo, que se lembra de ouvir seus pais trabalhando no estúdio de gravação abaixo de seu quarto no apartamento da família no Brooklyn enquanto ela fazia sua lição de casa.

O maior obstáculo para a colaboração, disse o libretista, “foram as discussões sobre a emoção de uma música. Eles estão acostumados a fazer uma música que vai para um álbum.” Escrever composições que expressam o caráter e avançam a narrativa, “isso talvez tenha sido um pouco assustador”.

Além do clã Kidjo-Hébrail, a produção recrutou outra família: Cheryl Lynn Bruce é a diretora e seu marido, o famoso artista visual Kerry James Marshall, é o designer de produção. Somando-se ao que Hebrail Kidjo chama de “grande processo de braços abertos” do show está a presença de três membros veteranos da banda de Kidjo: o guitarrista Dominic James, o baixista Michael Olatuja e o percussionista Magatte Sow. Eles são acompanhados pelo tecladista e diretor musical John Samorian.

O elenco e a equipe se uniram intimamente, diz Kidjo, em parte “por causa do tema pelo qual todos se emocionam. Todos nós sentimos o trauma da escravidão de forma diferente, em nossas mentes, em nossos corpos. E a beleza desse trabalho é que você é livre para expressá-lo da maneira que quiser, de forma diferente. Está bem.”

A atual turnê de “Yemandja” está marcada principalmente para os EUA e viajará para a Holanda em junho. Mas Kidjo está definido para desempenhar o papel nos próximos anos e espera um dia fazê-lo na África.

“Estou ansioso por isso”, diz ele, “porque precisamos disso lá tanto quanto precisamos fazer aqui. Meu objetivo e meu sonho é jogar em todos os lugares.”

No John F. Kennedy Center for the Performing Arts, Eisenhower Theatre. 2700 F St. NW. 202-467-4600. kennedy-center.org.

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